A primera vista es una nostálgica mirada a principios de la década del 1900, un viaje irresistiblemente bello a la era anterior a los celulares de la infancia. Estas niñas descalzas parecen estar simplemente paseando por el campo, y las imágenes son cautivadoras. 



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Y parece que esta niña de 8 años no tiene preocupación alguna, que simplemente está saltando por los escalones después de un duro día en la escuela o una agotadora tarde de juegos: 

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Y estos niños..., ¿quizá están buscando algún tesoro? ¿Haciendo jardinería? A nuestros ojos les puede parecer una excursión de la escuela: 

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No hay nada extraño en las sonrientes caras de una niña de 10 años (a la izquierda) y otra de 12 (derecha) junto a una joven en este lugar de trabajo 

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Pero la verdad que emerge es reveladora, ya que se trata de imágenes mostrando el trabajo infantil justo en los comienzos de nuestra sociedad, tal y como la conocemos ahora. El fotógrafo Lewis Wickes Hine capturó la lucha diaria de niños desde 1908 a 1924 en nombre del Comité Nacional del Trabajo Infantil. Sus series atrajeron la atención que tan urgentemente se requería a los problemas morales y legales de las condiciones laborales de estos niños. 
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Ahora miren de nuevo esta imagen, sabiendo que estas niñas no están simplemente paseando. Sólo tienen 4 y 5 años, y están forzadas a recoger algodón en Tejas sin siquiera el lujo de unos zapatos que protejan sus pies. La imagen es de 1913: 
   
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Y ahora echen otro vistazo a Phoebe Thomas, de 8 años, apresurándose para volver a casa después de cortarse un dedo en la fábrica en una foto de 1911:  

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¿Y esa foto de los niños? ¿En la excursión de la escuela? El más joven tiene 3 años. Están obligados a trabajar en el campo, sin un sólo día libre durante semanas. La escuela sigue sin ellos, y no les está permitido ir hasta acabar sus 20 días extra de trabajo: 

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¿Son éstas valiosas lecciones aprendidas muy pronto o una alarmante explotación? ¿Qué creen siguiendo los estándares de hoy en día? 

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Arriba han visto las condiciones de vida de unos niños en 1921. Trabajan a jornada completa en un molino en Rhode Island. 

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En la imagen arriba aparece un niño de 5 años, trabajando sin descanso en un campo de tabaco. Su madre dice que es demasiado joven para ir a la escuela. 

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A este niño, en 1913, un amigo le cortó la mano usando una herramienta sin supervisión. 

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El niño de la foto de arriba trabaja en una mina de carbón, lo que le llevó al hospital con una pierna rota cuando le pasó por encima un carro lleno de carbón en 1906. Irónicamente, de acuerdo con el Instituto Nacional de la Salud, la primera ley laboral se efectuó en Estados Unidos en 1902, en Maryland, antes de que se tomara esta foto. Pero, en realidad, el alcance y aplicación de las protecciones a los niños trabajadores eran muy limitadas. 

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En la foto de arriba, hay que admitir que tiene una parte irresistiblemente adorable, casi más conmovedora que perturbadora. Es una pequeña de 3 años, en 1910, que está acumulando más moras de las que puede contar. Por supuesto, no podemos aprobar este tipo de trabajo infantil, pero sí que nos gustan los dedos llenos de moras. Sin embargo, estas imágenes a continuación no son cosa de risa. 

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Los niños en la foto de arriba están cortando sardinas y, a veces sus propios dedos, en el trabajo. De acuerdo con lo que dice el fotógrafo en el expediente de la Library of Congress, en palabras de uno de ellos, "La sal se mete en los cortes y duele". 

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En la foto de arriba aparece un niño de 8 años, trabajador de una fábrica de conservas en Maine, con un dedo herido durante su trabajo en 1911. 

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El chico de Massachusetts que aparece en la foto de arriba, es un barrendero al que tuvieron que llevar rápidamente al hospital tras resbalarse y romperse la muñeca en 1916. 

Hemos avanzado mucho desde entonces, ¿o no? Los titulares de hoy en día siguen plagados con noticias acerca del trabajo infantil en todo el mundo, incluyendo historias de niños que hacen algunos de nuestros celulares y tablets. Realmente, ¿hasta dónde hemos avanzado como comunidad de padres y constructores de políticas? Hagan oír su voz acerca de estas impactantes fotografías en la sección de comentarios que encontrarán abajo.